天文学家观察到恒星在一道闪光中重生。

出版时间:周二,9月13日,2016—19:01 在里面天文学与空间

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这张黄貂鱼星云的照片,距地球2400光年的行星状星云,1998年在广域和行星照相机2(WFPC2)上拍摄。在星云的中心,快速进化的恒星SAO244567位于。过去45年的观测表明,这颗恒星的表面温度上升了近40000摄氏度。现在,对这颗恒星光谱的新观察表明,Sao244567已经开始再次冷却。
欧空局/哈勃和美国航天局

一个国际天文学家小组利用哈勃望远镜已经能够实时研究恒星的演化。在30年的时间里,我们观察到恒星SAO244567的温度急剧上升。现在星星又变冷了,已经重生到恒星演化的早期阶段。这使得它成为第一颗在重生的加热和冷却阶段都被观测到的重生恒星。即使宇宙在不断变化,大多数过程都太慢,在人类的寿命内无法观察到。但是现在,一个国际天文学家小组发现了这个规律的一个例外。“SAO 244567是一颗罕见的恒星,它能让我们实时见证恒星的演化过程”,莱斯特大学的Nicole Reindl解释说,英国这项研究的主要作者。“在仅仅20年的时间里,这颗恒星的温度增加了一倍,并且有可能观察到这颗恒星电离其先前弹出的外壳,现在被称为黄貂鱼星云。”

SAO 244567,距地球2700光年,是黄貂鱼星云的中心恒星,在过去45年的观测中已经明显地进化了。1971年至2002年间,这颗恒星的表面温度飙升了近40000摄氏度。现在,利用美国宇航局/欧空局哈勃太空望远镜上的宇宙起源光谱仪(COS)进行的新观测表明,Sao244567已经开始冷却和膨胀。

这是不寻常的,尽管[1]并非闻所未闻,如果假设Sao244567的初始质量是太阳质量的3到4倍,那么可以很容易地解释快速加热。然而,数据表明,Sao244567的原始质量一定与太阳的质量相似。这样的低质量恒星通常在更长的时间尺度上进化,因此,几十年来,快速加热一直是个谜。

早在2014年,Reindl和她的团队提出了一个理论,解决了Sao244567的温度快速上升和恒星质量低的问题。他们认为,加热是由于所谓的氦壳闪光事件:在恒星核心外短暂点燃氦[2]。

这一理论对SAO 244567的未来有着非常明确的意义:如果它确实经历过这样的一次闪光,然后,这将迫使中心恒星再次开始膨胀和冷却——它将回到其演化的前一阶段。这正是新的观察结果所证实的。正如Reindl解释的那样:“闪光释放的核能迫使已经非常紧凑的恒星重新扩展到巨大的维度——重生的场景。”

它不是这颗恒星的唯一例子,但这是有史以来第一次在这种转变的加热和冷却阶段都观察到恒星。

然而,目前还没有恒星进化模型能够完全解释SAO244567的行为。正如Reindl所阐述的:“我们需要精确的计算来解释SAO244567行为中一些仍然神秘的细节。这不仅有助于我们更好地了解恒星本身,而且还可以为行星星云中心恒星的演化提供更深入的见解。”

直到天文学家为恒星的生命周期开发出更精确的模型,SAO 244567的进化过程仍然是个谜。

来源:ESA /哈勃信息中心

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